Arts du spectacle
Hamlet mis en scène par Edward Gordon Craig : 
le théâtre comme art total
Charles-Fernand de Condamy,
Clown excentrique et son cheval, 
Collection Auguste Rondel
Houppelande de Volpone (Charles Dullin)
Maquette de décor en volume
pour Hamlet, Gaston Baty
 
Un département de création récente
Les arts du spectacle sont des arts composites où se conjuguent les talents du metteur en scène, du décorateur, des interprètes avec ceux des auteurs et compositeurs. Les arts s'interpénètrent.
Le département se doit donc de s'intéresser non seulement au théâtre mais aussi au théâtre musical, à la danse, au mime, aux marionnettes, au cirque, au music-hall, au cinéma...
La collection qu'Auguste Rondel donna à l'État en 1920 fut le noyau du département. Ce banquier marseillais, passionné de théâtre, avait réuni 800 000 pièces d'un intérêt exceptionnel.
D'autres collections prestigieuses sont venues progressivement élargir ce fonds. Citons notamment celles d'André Antoine, de Gordon Craig, du Laboratoire Théâtre Art et Action, de Jacques Copeau, de Charles Dullin, de Gaston Baty, de Louis Jouvet, de Georges Pitoëff, ou les archives artistiques du Théâtre des Nations ; dans le domaine du cinéma, à la collection Rondel presque exhaustive pour l'étude du cinéma muet et le cinéma des années trente sont venus s'ajouter les dons de réalisateurs aussi prestigieux que René Clair, Abel Gance, Jean Grémillon ou Marc Allégret.
Ces ensembles, qui regroupent trois millions de documents, sont riches de témoignages sur la vie du spectacle. Les manuscrits, programmes, articles de presse, affiches, estampes et photographies, maquettes de décors et costumes, objets, constituent une source d'un intérêt exceptionnel pour les chercheurs comme pour les enseignants ou les professionnels du spectacle, qui, à travers le monde s'interrogent sur l'évolution des formes de spectacles de l'Antiquité jusqu'à nos jours. Au travers d'expositions organisées à Paris et Avignon – où la Maison Jean Vilar est une antenne du département – les collections sont présentées à un large public.